Martes, 20 de Agosto de 2019

Terraformación: el reto de hacer a Marte habitable

PerúEl Comercio, Perú 20 de agosto de 2019

Nuevos hallazgos ? La NASA ha advertido que con la tecnología actual es imposible hacer que este planeta soporte vida humana ? Sin embargo, un reciente estudio presenta una posible solución.

Si por arte de magia apareciéramos ahora mismo en Marte, sin ningún tipo de protección, moriríamos de inmediato. Su temperatura promedio es de -62 °C y no hay suficiente oxígeno.





Para solucionar este problema, la ciencia ficción nos plantea la terraformación: un proceso hipotético por el cual un ambiente hostil fuera de la Tierra se convierte en habitable para el ser humano. La NASA en el 2018 sostuvo que la idea de terraformar Marte con la tecnología actual no es posible. Sin embargo, un reciente estudio nos presenta una nueva forma de lograrlo.





?Planeta hostil?





La atmósfera de Marte es aproximadamente 96% dióxido de carbono (CO2), según la NASA. El vapor de agua y el oxígeno ?parte esencial del aire que respiramos? representan menos del 1%. Asimismo, esta atmósfera es fría y 100 veces más delgada que la terrestre, lo que conduce a una presión atmosférica equivalente a menos del 1% que la de nuestro planeta. Por lo tanto, Marte no puede soportar agua en estado líquido ?se evaporaría o se congelaría rápidamente?, las plantas morirían y estaríamos expuestos a la radiación dañina proveniente del espacio.





Los que defienden la posible terraformación de Marte proponen liberar el dióxido de carbono atrapado en la superficie marciana ?así como otros gases de efecto invernadero debajo de esta? con el fin de generar emisiones que ayuden a engrosar la atmósfera y a calentar el planeta, llegando a un punto en el cual el agua en estado líquido sea estable en la superficie.





Lamentablemente, un estudio patrocinado por la NASA, y publicado el año pasado en ?Nature Astronomy?, sostiene que no queda suficiente dióxido de carbono en Marte para proporcionar un calentamiento significativo; además, la mayor parte de este gas no es accesible y es difícil de movilizar. Con la tecnología que existe ahora mismo la terraformación no sería viable.





Por ejemplo, este estudio indica que si se calienta el suelo marciano para liberar el CO2 presente en las partículas de polvo, solo se obtendría hasta un 4% de la presión atmosférica necesaria para elevar la temperatura a un nivel adecuado.





?Un nuevo acercamiento?





Pero el sueño de terraformar Marte no ha desaparecido, sigue vigente. Investigadores de la Universidad de Harvard, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y la Universidad de Edimburgo han tenido una nueva idea: no tratar de cambiar todo Marte, sino algunas de sus partes.





Esta nueva investigación ?publicada también en ?Nature Astronomy?? sugiere que la utilización de aerogel de sílice ?material que imita el efecto invernadero de la Tierra? podría hacer habitable regiones de Marte.





Evaluaciones en laboratorio muestran que un escudo de aerogel de sílice, con un espesor de 2 a 3 centímetros, permitiría el paso de suficiente luz visible para que ocurra la fotosíntesis, bloquearía la radiación ultravioleta dañina y estabilizaría el ambiente para que el agua esté en estado líquido permanentemente.





?Este enfoque regional para hacer que Marte sea habitable es mucho más factible que la modificación atmosférica global?, dijo Robin Wordsworth, uno de los autores de este estudio.





Según el experto, a diferencia de otras propuestas para terraformar Marte, la idea de un enfoque regional se puede evaluar sistemáticamente y con tecnología de hoy en día.





?Un sistema para crear pequeñas islas de habitabilidad nos permitiría transformar Marte de una manera controlada y escalable?, agrega Wordsworth.





Lo curioso es que los autores de este trabajo tuvieron como fuente de inspiración el mismo Planeta Rojo. Y es que aquí, a diferencia de la Tierra, las capas de hielo polar son una combinación de agua y CO2. En verano, la luz solar pasa por las capas, pero el CO2 congelado atrapa el calor. Este fenómeno crea focos de calentamiento debajo del hielo.?Comenzamos a pensar en este efecto invernadero de estado sólido y cómo podría emplearse para crear ambientes habitables en Marte en el futuro?, recuerda Wordsworth.





Ahora, este equipo busca probar el aerogel de sílice en ambientes similares a los de Marte aquí en la Tierra, como en ciertas áreas de Chile.





Para tener en cuenta





Agua en Marte





En el 2015, datos proporcionados por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA revelaron la evidencia más sólida hasta la fecha de la presencia de agua en estado líquido que fluye intermitentemente en el suelo de Marte. Se desvanece en estaciones frías.





Atmósfera perdida





Estudios pasados indican que gran parte de la atmósfera marciana antigua y potencialmente habitable se perdió en el espacio.





Material clave





El aerogel de sílice, con el cual se busca terraformar regiones de Marte, es uno de los materiales más aislantes existente. Es un 97% poroso.